当机器人吞噬了你的工作:自动化的未来,将演变成经济灾难?
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当机器人吞噬了你的工作:自动化的未来,将演变成经济灾难?
长期危险:被压扁的消费者与科技封建的未来

我在二○○九年出版第一本探讨自动化主题的着作后,几位读者写信给我,提醒我忽略了一个重点:机器人的确可能导致薪资降低或失业,但效率更高的生产也会使产品及服务变得更便宜,因此,就算你的所得降低,仍然能够继续消费,因为你想购买的东西价格也降低了。这听起来很有道理,但有几点必须注意。

没有收入,再便宜的商品也买不起

最明显的问题是,许多人可能失业、没有实质收入,这种情况下,产品与服务价格降低并不能解决他们的问题。再者,家庭的平均支出预算中有些重要项目不会因为科技进步而降低价格,至少在中短期的未来不会,例如土地、住屋,和保险的成本受资产价值的影响,资产价值又取决于整个生活水準。这也是某些开发中国家不开放外国人购买土地的原因,准许外国人买地可能导致土地价格上涨,致使本国人买不起房子。

短期内自动化科技恐怕仍难以攻陷医疗产业,医疗成本不太可能降低。自动化可能对製造业和提供非必需品的服务业的成本构成最直接的影响,但这些东西在家庭的支出预算中占较小部分,大的支出项目如住宅、食物、能源、医疗、交通、保险等,较不可能在短期内出现成本降低。家庭极可能在所得成长停滞和大支出项目成本继续升高的挤压之下,变得更为拮据。

即使科技最终能使物价普遍降低,仍然有一个重要问题。经济繁荣的途径向来是薪资上涨率高于物价上涨率,一九○○年的某人如果穿越时空,造访现代的超市,一定会被高价格吓到。但是,相较于一九○○年的人们,现代的我们花在食物上的所得比例明显较小;儘管现在的食物标价明显变高,但实质价格其实较便宜,因为所得升幅更高。

来想像相反的情境:所得降低,价格下滑得更快;理论上,这意味购买力提高,应该可以买更多东西,但实际上通货紧缩是很糟的经济情境。首先,通货紧缩的经济循环很难摆脱,如果你知道未来的价格还会更低,又何必现在购买?消费者将等待更低的价格,买气不佳会导致厂商再次降价,产品与服务的产量也会之减少。再来,僱主在实务上通常很难降低员工薪资,他们通常选择裁员,因此通货紧缩常伴随失业率上升,最终导致许多消费者完全没有收入。

第三个大问题是,通货紧缩常常使偿债能力降低。在通货紧缩的经济中,所得可能降低 ,房子的价值可能下滑,股市可能下跌,但房屋贷款、汽车贷款、和学生贷款不会缩减,名目债务固定不变,因此在所得降低情况之下,债务人的可支配所得相对更少。政府同样也会陷入麻烦,因为税收减少了。若情况持续下去,缴不出贷款的人可能会增加,银行体系就会陷入危机。通货紧缩绝不是我们希望出现的经济境况,历史显示,理想的经济状态是温和通膨,所得成长率高于消费者物价成长率,让我们更买得起想买的东西。

这两种情境——家庭在所得成长停滞和生活成本上升之间被挤压,或是通货紧缩,不论哪一种,最终都可能因为消费者缩减非必要支出而导致严重经济衰退。

如前所述,科技性颠覆破坏也可能改变消费者的行为,愈来愈多人合理地担心长期失业或被迫提早退休的可能性。在这种情况下,政府通常应付经济衰退的短期财政政策可能不会特别有效,这类政策希望藉由注入立即性需求,「发动经济成长马达」,期望能催生经济复甦、提高就业率。

但如果自动化科技使企业能够在不需僱用大量员工的前提下应付市场需求加,政策的降低失业率成效恐怕会令人失望。中央银行的货币政策也会遭遇类似问题:为刺激景气而印更多钞票,但在未能增加就业的情况下,没有机制能够把购买力交回到消费者手上。简言之,传统的经济政策可能无法直接遏止消费者对长期所得不均的忧虑。

人民的负债最终会压垮银行

另一种潜在危险是,家庭愈来愈无法偿还债务时,可能爆发新的银行与金融危机。就算是相当小比例的贷款坏帐,也可能对银行体系构成很大压力,例如,二○○七年,大批次贷贷款人缴不出贷款而违约,便酿成了二○○八年的金融危机。

虽然,次贷在二○○○年至二○○七年期间激增,但即使在高峰时期,次贷额也仅占美国银行体系新贷放的抵押贷款额的一三.五%,金融风暴有相当程度得归咎于银行本身,银行使用複杂金融衍生性商品扩增了这些次贷违约的冲击力。

这种潜在危险并未消除,美国及九个已开发国家的银行监管者在二○一四年发表的调查报告指出:「金融危机的五年后,大型金融公司在因应金融衍生性商品的风险方面只作出了一些改进,且参差不齐,整体而言,改进成效差强人意。」换言之,潜在危机是,哪怕只是局部性的贷款违约增加,也很可能酿成另一次的全球危机。万一全球经济体系最终都成功适应新的现实,恐怕才是最吓人的长期情境。在最乖戾的破坏性创造过程中,目前作为经济成长动力的大众市场产业将被专为超级有钱人生产高价值产品与服务的新产业取代,绝大多数人形同被市场漠视、权利被剥夺。经济流动性将不复存在,富豪隔绝于有栅栏与警卫的高级社区或精英城市,搞不好是由自动化的机器人和无人驾驶机当守卫。我们将重返类似中世纪盛行的封建情景,只有一个差异:在中世纪封建制度中,农奴是必要的存在,因为他们提供农业劳力;未来世界则是自动化封建制度,也不需要农夫了。

当机器人吞噬了你的工作:自动化的未来,将演变成经济灾难?
28 Days Later 剧照

二○一三年发行的电影《极乐世界》 中,富豪们移居地球运行轨道上一个犹如伊甸园的人造世界,传神地呈现了这种未来的反乌托邦世界。有经济学家已开始忧心这种情境,撰写知名经济学部落格「Noahpinion」的经济学家诺亚.史密斯在二○一四年贴文描述一个可能的未来:「在保护精英权贵群的门外,挤满了衣衫褴褛、濒临饿死的无业游民,不同于史达林或毛泽东的专制政权,这个由机器人捍卫的专制政体将在大众意见中屹立不摇,下层民众可以随心所欲发表思想,但枪桿永远握在机器人统治者手上。」这个想像世界出自忧郁科学* 的专家之手,着实令人感到绝望。

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